Les scientifiques ont observé une nouvelle espèce d'oiseau évoluer sur les Galapagos en seulement 2 générations

Les scientifiques ont observé une nouvelle espèce d'oiseau évoluer sur les Galapagos en seulement 2 générations

Rencontrez Big Bird. (© P. R. Grant)

Les scientifiques des Galápagos ont observé quelque chose d'incroyable: l'évolution d'une espèce totalement nouvelle, à l'état sauvage, en temps réel. Et cela n'a pris que deux générations.

En 2017, le séquençage génomique et l'analyse des caractéristiques physiques ont officiellement confirmé la nouvelle espèce de pinson de Darwin, endémique d'une petite île appelée Daphne Major aux Galápagos. Ses découvreurs l'ont surnommé Big Bird.

Il y a au moins 15 espèces des pinsons de Darwin, ainsi nommés parce que leur diversité a aidé le célèbre naturaliste Charles Darwin à comprendre sa théorie de l'évolution en sélection naturelle c'est-à-dire que les mutations peuvent aider les espèces à mieux s'adapter à leur environnement et à être transmises aux générations suivantes.

Deux de ces espèces se sont réunies dans ce qu'on appelle l'hybridation d'espèces pour en créer une toute nouvelle.

nouvelle espèce de pinson des oiseaux galapagos

Voici à quoi ressemble Big Bird. (© P. R. Grant)

Lors d'une expédition sur l'île Daphne Major, Peter et B. Rosemary Grant, biologistes à l'Université de Princeton, ont remarqué la présence d'un intrus non autochtone, Geospiza conirostris.

Il est également connu sous le nom de grand pinson de cactus , et est originaire d’autres îles Galapagos, à savoir Española, Genovesa, Darwin et Wolf.

En tant que l’une des plus grandes espèces de pinsons de Darwin, et avec une chanson différente de celle des trois espèces indigènes de Daphne, le nouveau venu - un mâle - se démarquait.

"Nous ne l'avons pas vu voler au-dessus de la mer, mais nous l'avons remarqué peu de temps après son arrivée. Il était si différent des autres oiseaux que nous savions qu'il n'était pas sorti d'un œuf sur Daphne Major," Peter Grant a dit .

Mais ensuite, il a accouplé avec deux femelles d'une de ces espèces indigènes, Geospiza fortis , la pinson moyen . Et l'accouplement a produit une progéniture.

L'accouplement entre différentes espèces produisant une progéniture n'est pas si inhabituel - des exemples célèbres incluent les mules, le produit de l'accouplement entre un âne mâle et une jument. Il existe également des ligers, un croisement entre un lion mâle et une tigre femelle.

pinsons parents nouvelle espèce hybride

G. conirostris (à gauche) et G. fortis (à droite). (© K. T. Grant et B. R. Grant)

Mais les espèces hybrides sont souvent stériles ou se reproduisent difficilement - et cela n’a pas été le cas avec ces nouveaux poussins. Une nouvelle lignée a commencé - il le fallait.

Les oiseaux avaient une chanson différente de G. fortis , ainsi que différentes tailles et formes de bec, et c’est ce que les pinsons utilisent pour attirer les partenaires. Sur le plan reproductif, la nouvelle espèce était complètement isolée et devait se reproduire au sein de son espèce pour survivre.

Mais c'était une bataille difficile. Lors des sécheresses sur l'île en 2002-2003, alors que la nouvelle lignée en était à sa quatrième génération, tous les oiseaux sauf deux étaient morts.

Puis ils se sont ralliés.

"Quand les pluies sont revenues, le frère et la soeur se sont accouplés et ont produit 26 enfants", Rosemary Grant a dit dans une interview l'année dernière.

"Tous sauf neuf ont survécu pour se reproduire - un fils élevé avec sa mère, une fille avec son père et le reste de la progéniture avec l'autre - produisant une lignée terriblement consanguin."

Comme les pinsons hybrides étaient plus gros que les populations indigènes, ils ont pu accéder à des choix alimentaires inexploités auparavant et survivre. Lors de la dernière visite des Grants sur l'île en 2012, ils comptaient 23 individus et 8 couples nicheurs.

Les chercheurs ont noté que ce succès signifiait que l’hybridation pouvait avoir eu lieu à maintes reprises dans le passé de Darwin, donnant naissance à une nouvelle espèce qui a disparu ou qui est devenue l’espèce que nous connaissons aujourd’hui.

"Un naturaliste qui est venu à Daphne Major sans savoir que cette lignée est apparue très récemment aurait reconnu cette lignée comme l'une des quatre espèces de l'île", dit Leif Andersson l’Université d’Uppsala en Suède, qui a effectué l’analyse génétique.

"Cela démontre clairement la valeur des études de terrain de longue durée."

Charles Darwin aurait été ravi.

Si vous voulez en savoir plus sur le travail des Grants, vous ne pouvez pas aller au-delà du lauréat Pulitzer Le bec du pinson .

Et vous pouvez trouver le papier dans le journal Science .

Une version de cet article a été publiée pour la première fois en novembre 2017.

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