Les astronomes ont trouvé un nouveau type de planète absolument criblée de pierres précieuses

Les astronomes ont trouvé un nouveau type de planète absolument criblée de pierres précieuses

(Thibaut Roger / Université de Zurich)

Les pierres précieuses sont peut-être relativement rares et cachées dans les profondeurs de la Terre, mais l’espace est un véritable trésor. Les astronomes ont trouvé une nouvelle classe de planètes, et elles sont si abondantes dans les composés qui fabriquent des saphirs et des rubis, elles pourraient bien briller de mille feux.

Ces planètes sont un type de super-terre - des planètes denses comme la Terre et Mars, avec une forte proportion de roche, de métal ou une combinaison des deux, mais beaucoup plus gros (mais toujours plus petit que Neptune).

Cependant, ce groupe a tendance à orbiter leurs étoiles beaucoup, beaucoup plus près que la Terre, voire la plupart des super-Terres. Cela signifie que si elles gravitent autour de leur emplacement, leur composition pourrait être très différente. Plutôt qu'un noyau de fer comme celui de la Terre, ils sont riches en calcium et en aluminium.

Cela pourrait signifier la présence de rubis et de saphirs, qui sont constitués de minéraux corindon - une forme cristalline de oxyde d'aluminium .

Des chercheurs des universités de Zurich en Suisse et de Cambridge au Royaume-Uni ont identifié trois planètes pouvant être de ce type très chaud.

Elles sont: HD 219134 b , situé à seulement 21 années-lumière de la constellation de Cassiopée, avec une orbite de 3 jours seulement; 55 Cancri e , À 41 années-lumière, avec une orbite de seulement 18 heures; et WASP-47 e , situé à 870 années-lumière, également sur une orbite de 18 heures.

Les planètes sont constituées du disque de poussière et de gaz qui tourbillonne autour d'une étoile naissante, appelée disque protoplanétaire. Les forces électrostatiques commencent à piéger les particules de poussière et de gaz qui gravitent autour de l'étoile. petit à petit, elles s’accumulent jusqu’à ce qu’elles aient assez de gravité pour attirer des pièces encore plus grosses et, si tout se passe bien, une masse suffisante sera créée pour former une planète.

Plus loin dans le disque, des éléments tels que le silicium, le fer et le magnésium se sont condensés, ce qui, selon les scientifiques planétaires, aboutit à des compositions telles que celles de Mercure, Vénus, Terre et Mars.

Mais lorsque vous vous approchez de l'étoile, il fait bien plus chaud. Donc, les planètes nées ici ne seront pas comme la Terre.

"De nombreux éléments sont encore en phase gazeuse et les blocs de construction planétaires ont une composition complètement différente", a expliqué l'astrophysicienne Caroline Dorn de l'Université de Zurich.

Elle et son équipe ont effectué des simulations et ont découvert que, outre le silicium et le magnésium, l'aluminium et le calcium sont les composants les plus abondants. Il n'y a presque pas de fer.

Les champs magnétiques planétaires sont générés par un noyau conducteur liquide qui, du moins en théorie, n'a pas besoin d'être ferreux. Mais selon les simulations de l'équipe, ces planètes n'auraient pas du tout de noyau - et donc pas de champs magnétiques, ou du moins de champs magnétiques complètement différents de ceux trouvés autour des planètes du système solaire.

Leur structure interne serait également très différente et, par conséquent, les conditions atmosphériques et le refroidissement seraient également différents.

"Ce qui est excitant, c'est que ces objets sont complètement différents de la majorité des planètes semblables à la Terre", Dit Dorn .

Pour commencer, leurs densités seraient inférieures de 10 à 20% à celles de la Terre. Etant donné leur orbite si proche de leurs étoiles, des atmosphères épaisses ne pourraient pas expliquer cela, du moins à 55 Cancri e et Wasp-47 e. sont si chauds que leurs atmosphères auraient brûlé.

Le HD 219134 b étant un peu plus éloigné, sa densité plus faible pourrait résulter d'un magma océan, bien que les chercheurs n'aient pas été en mesure de déterminer de manière concluante si cet océan pouvait avoir cet effet.

"Peut-être que [HD 219134 b] miroite de rouge à bleu comme des rubis et des saphirs," dit Dorn . Mais, si les planètes sont de bonnes nouvelles pour les amateurs de toutes les choses brillantes, il y a quelques nouvelles légèrement décevantes pour les fans de diamants.

C’est parce que 55 Cancri e avait déjà été identifié comme un planète faite de diamant en 2012 , une conclusion que l’équipe dit maintenant était erronée. L'abondance de carbone qui aurait pu produire ce résultat incroyable, disent-ils, n'a pas été confirmée par des observations ultérieures.

Mais rien n’a encore contredit la conclusion selon laquelle il pourrait être pleut des diamants sur Neptune . Entre ces super-Terres chaudes riches en corindon, la pluie de diamants Neptunien et nuages ​​de corindon sur un Jupiter chaud , la galaxie est en train de devenir un véritable trésor scintillant.

La recherche de l'équipe a été publiée dans la revue Avis mensuels de la Royal Astronomical Society .

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