L'art étrange des grottes pourrait signifier que ces gens du Paléolithique se sont amputés les doigts.

L'art étrange des grottes pourrait signifier que ces gens du Paléolithique se sont amputés les doigts.

(Jean Clottes/McCauley et coll./Journal of Paleolithic Archaeology)

Dans l'art rupestre ancien du monde entier, un motif particulier apparaît à maintes reprises : les impressions des mains des personnes qui ont visité les grottes il y a longtemps, imprimées ou au pochoir.

Et pourtant, dans certaines grottes décorées par les habitants paléolithiques de France et d'Espagne, quelque chose de curieux a été observé : Un très grand nombre de ces mains semblent être des doigts manquants.

Depuis de nombreuses années, cette particularité fait l'objet d'un débat intense. Comment en sont-ils arrivés là ? Puisque nous, les humains, dépendons beaucoup de nos mains, il semble qu'il serait exceptionnellement imprudent que tant d'individus perdent autant de doigts accidentellement.

C'est pourquoi de nombreux archéologues ont conclu que les doigts manquants sont délibérés. Mais comment, et pourquoi, s'est avéré plus difficile à cerner. Certains archéologues affirment que les artistes ont simplement baissé les doigts ou peint des parties du pochoir.

D'autres affirment que les habitants de ces régions se sont livrés à une pratique macabre : l'amputation de leurs propres doigts.

Cela peut paraître insensé au premier abord, mais écoutons bien - une nouvelle étude vient d'ajouter sa voix au débat sur l'amputation.

"L'amputation des doigts était un comportement assez courant dans de nombreuses régions dans un passé récent ", a déclaré l'archéologue Mark Collard de l'Université Simon Fraser au Canada. raconté Nouveau scientifique .

"Les données disponibles semblent correspondre assez bien à l'hypothèse selon laquelle certaines personnes du Paléolithique supérieur se seraient fait amputer le doigt pour un sacrifice religieux."

L'équipe de recherche s'appuie sur plusieurs sources de données pour tirer ses conclusions. Le premier est le nombre de cas, enregistré sur une poignée de sites (des exemples isolés peuvent être trouvés à d'autres endroits).

À Grotte de Gargas dans les Hautes-Pyrénées en France, 231 pochoirs à main ont été enregistrés, réalisés par environ 45 à 50 individus. De ce nombre, il manque un ou plusieurs chiffres à 114 d'entre eux.

A Cosquer Cave, également en France, 28 des 49 mains ont des chiffres manquants. Et à Maltravieso, dans l'ouest de l'Espagne, 61 des 71 images de la main ont des chiffres manquants.

Il y a aussi des preuves suggérant qu'il y avait des gens avec des doigts manquants qui faisaient l'art. A la Grotte de Gargas, l'archéologue C. Barrière signalée en 1976 Il y a des empreintes de membres humains trouvés dans de la boue durcie, dont certains sont nettement dépourvus de chiffres. On pense que ces empreintes ont le même âge que les pochoirs à main.

Il est possible - et en fait très probable - que certaines personnes du Paléolithique supérieur aient perdu accidentellement des doigts ou des parties de doigts, soit à cause de gelures, soit à cause d'autres formes de traumatisme. Mais beaucoup de pochoirs semblent avoir plusieurs doigts manquants - deux, trois ou même quatre dans certains cas.

Et c'est là que l'équipe trace une ligne différente. Ils ont fait des recherches dans les Human Relation Area Files - une base de données d'ethnographies humaines mondiales - et ont trouvé 121 sociétés récentes dans le monde, en Afrique, en Eurasie, en Océanie et dans les Amériques, qui pratiquent l'amputation rituelle des doigts, ce qui démontre que c'est une pratique réelle et répandue encore aujourd'hui (bien que le processus soit en voie de disparition).

"J'étais plutôt choqué," Collard a dit . "C'est une pratique tellement débilitante que je n'imaginais pas pouvoir m'y inscrire moi-même. Je ne peux toujours pas. Pourtant, nous avons continué à trouver groupe après groupe qui l'a fait."

Les raisons en sont diverses. Dans certaines cultures, elle était pratiquée comme l'expression d'un deuil extrême à la suite de la perte d'un être cher. D'autres l'utilisaient pour s'identifier, comme les pécheuses de certains groupes aborigènes australiens. Il pourrait aussi être utilisé pour marquer le mariage, ou comme une forme de punition.

Ou bien il s'agit d'une forme de sacrifice rituel - ce qui, selon les chercheurs, est probablement la raison la plus probable pour laquelle les gens du Paléolithique supérieur auraient pu se couper les doigts et les offrir à une divinité ou à un pouvoir surnaturel.

Cela pourrait nous en dire long sur la dynamique de groupe, puisqu'il a été démontré que les rituels religieux traumatisants renforcent les liens interpersonnels.

Mais tout le monde n'est pas convaincu.

"Aucun des cas ethnographiques qu'ils citent ne correspond au modèle distinctif observé dans les pochoirs de la période glaciaire, à savoir un raccourcissement séquentiel des cinquième, quatrième et troisième doigts, le pouce épargné ", a déclaré l'archéologue Ian Gilligan de l'Université de Sydney, cité dans le document, mais non associé aux recherches, raconté Nouveau scientifique .

"D'un autre côté, ce motif correspond exactement aux effets des engelures. Le motif correspond à la susceptibilité différente des doigts aux engelures, le pouce n'étant pas affecté."

Et archéologues à l'Université de Durham croient qu'une mutilation délibérée de cette nature équivaudrait à un suicide, de sorte que le gain dans les relations interpersonnelles n'en vaudrait pas le coût. Ils suggèrent que les doigts étaient courbés ou peints comme une forme de communication symbolique.

Et Dale Guthrie de l'Université de Chicago pense que c'était des gosses qui s'amusent .

Mais l'équipe de recherche ne prétend pas non plus que l'amputation est vraiment ce qui s'est produit - le document est l'exploration d'une possibilité, et non une réponse définitive. En fait, il est possible que nous n'obtenions jamais de réponse définitive.

"Bien que les arguments en faveur de l'hypothèse de l'amputation ne soient pas irréfutables," les chercheurs ont écrit Nous sommes d'avis qu'elle est suffisamment forte pour justifier que l'on traite l'hypothèse comme si elle était correcte aux fins d'une enquête plus approfondie, et c'est ce que nous avons fait dans l'étude présentée ici.

La recherche a été publiée dans le Revue d'archéologie paléolithique .

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