Ces corbeaux sont si intelligents qu'ils planifient 3 étapes à l'avance lorsqu'ils utilisent des outils

Ces corbeaux sont si intelligents qu'ils planifient 3 étapes à l'avance lorsqu'ils utilisent des outils

(Romana Gruber / CC BY-ND)

Mes idées sur le comportement des animaux ont été bouleversées en 2002 lorsque regardé Betty, un corbeau néo-calédonien, fabrique un crochet avec un fil métallique et l’utilise pour tirer un petit récipient contenant de la viande dans un tube.

Le comportement de Betty a captivé les scientifiques parce qu'il semblait si créatif: il n'y avait pas de solution évidente au problème mais Betty avait trouvé un moyen. Comment ce corbeau pouvait-il penser alors qu'il était séparé de l'homme par 620 millions d'années d'évolution indépendante?

Notre dernier recherche , publié aujourd'hui, nous aide à répondre à cette question.

Il fournit des preuves concluantes que, comme un joueur d’échecs qui réfléchit à plusieurs étapes, les corbeaux de Nouvelle-Calédonie peuvent planifier une séquence de trois comportements tout en utilisant des outils pour résoudre un problème.

Oiseaux intelligents

Au cours des 20 dernières années, les corbeaux calédoniens ont eu toute une gamme de comportements suggérant qu'ils pourraient être extrêmement intelligents. Mais créer des preuves concluantes de ce qui se passe réellement dans l'esprit d'un animal est délicat.

Dans le travail passé, nous avons donné aux corbeaux des problèmes qui nécessitent plus long et plus long séquences de comportement. Mais pour vraiment comprendre si les corbeaux calédoniens peuvent planifier, nous avons dû faire la distinction entre planification en ligne et planification préalable.

La planification en ligne implique l'élaboration d'un plan instantané. On peut penser qu’il s’agit essentiellement de planifier à la volée; vous effectuez un mouvement, évaluez les effets, puis planifiez le suivant.

La planification préalable est une véritable planification. Vous planifiez une série d’étapes à suivre, par exemple, lorsque vous pensez que deux ou trois étapes vous permettent d’avancer aux échecs, puis effectuez ces étapes.

Dix-sept ans après le crochet de Betty, grâce à une percée d'entraînement réalisée par trois membres de notre équipe ( Romana Gruber , Martina Schiestl et Markus Boeckle ), nous avons finalement pu concevoir une expérience pour tester les compétences de planification des oiseaux.

Résoudre des problèmes complexes

Nous avons présenté aux corbeaux un problème difficile. Les corbeaux devaient utiliser un bâton court pour tirer une pierre d'un tube, puis utiliser cette pierre pour libérer une plate-forme pour obtenir de la viande, tout en ignorant un autre tube contenant un long bâton.

Le problème était que chaque étape du problème était à l'abri des regards, dissimulée par un bouclier en bois empêchant les corbeaux de voir plus d'une partie du problème à la fois.

Pour rendre les choses plus difficiles, nous avons échangé la position des deux tubes de manière aléatoire entre les essais. Les corbeaux ont donc dû se rappeler où ils avaient vu le bon outil pour la dernière fois.

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La configuration des corbeaux devait naviguer pour obtenir leur récompense. (Alex Taylor, CC BY-ND)

Cela signifiait que lorsque les corbeaux abordaient le problème, ils devaient représenter mentalement où se trouvaient le long bâton, la pierre et la viande, puis utiliser ces représentations pour former un plan de ce qu'il fallait faire une fois qu'ils avaient ramassé le bâton court.

Le fait de résoudre le problème momentanément (c’est-à-dire par une planification en ligne) les conduirait à commettre des erreurs.

Étonnamment, certains des corbeaux que nous avons présentés avec ce problème se sont exceptionnellement bien comportés. Saturne n’a jamais commis d’erreur dans cette tâche.

Evolution de la planification

Ces résultats montrent que les corbeaux calédoniens peuvent prévoir trois comportements à l’avenir. Bien qu'ils suggèrent que Betty a planifié ses comportements de pliage de fils, les conséquences de ces résultats vont bien au-delà de l'explication de son comportement.

Les corbeaux de Nouvelle-Calédonie ont jusqu'ici suscité un tel intérêt, car ils constituent une espèce modèle extrêmement utile pour comprendre l'évolution de l'utilisation des outils. Nos résultats signifient que nous pouvons maintenant utiliser ces oiseaux pour comprendre quelque chose d'encore plus fondamental: l'évolution de la planification elle-même.

La planification est l’une des capacités cognitives les plus puissantes des êtres humains. Combiné à l'utilisation de nos outils, il nous a permis d'atteindre les hauteurs de la civilisation dont nous jouissons actuellement. Cette combinaison est donc au cœur de ce que signifie être humain.

Nous savons maintenant qu'une autre espèce, un corbeau utilisant des outils, vivant sur une île du Pacifique, peut également combiner ces capacités. Comprendre leur histoire, comment ils en sont venus à posséder ces compétences, nous en apprendra beaucoup sur notre propre histoire, sur la raison pour laquelle nous avons évolué pour penser comme nous le faisons aujourd'hui.

La conversation

Alex Taylor , Maître de conférences, Université d'Auckland .

Cet article est republié de La conversation sous licence Creative Commons. Lis le article original .

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